Ciencias

Urano puede tener dos lunas sin descubrir: estudio

'No hemos visto las lunas todavía, pero la idea es que el tamaño de las lunas necesarias para hacer estas características es bastante pequeño, y podrían haberse pasado por alto fácilmente', dijo el investigador.

Urano se ve en esta vista en falso color de la NASAUrano se ve en esta vista en falso color del Telescopio Espacial Hubble de la NASA desde agosto de 2003. El brillo de los anillos débiles y las lunas oscuras del planeta se ha mejorado para la visibilidad. (Crédito de la imagen: NASA / Erich Karkoschka (Univ. Arizona))

Urano puede tener dos lunas diminutas, previamente desconocidas, que orbitan cerca de dos de los anillos del planeta, según han descubierto investigadores que utilizan datos de la nave espacial Voyager 2 de la NASA. Rob Chancia, un estudiante de doctorado en la Universidad de Idaho en los EE. UU., Observó patrones clave en los anillos mientras examinaba imágenes de décadas de los anillos helados de Urano tomadas por la Voyager 2 que sobrevoló el planeta hace 30 años. Notó que la cantidad de material del anillo en el borde del anillo alfa, uno de los más brillantes de los múltiples anillos de Urano, variaba periódicamente. Un patrón similar, incluso más prometedor, ocurrió en la misma parte del anillo beta vecino.



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Cuando observa este patrón en diferentes lugares alrededor del anillo, la longitud de onda es diferente, lo que indica que algo cambia a medida que recorre el anillo. Hay algo que rompe la simetría, dijo Matt Hedman, profesor asistente de física en la Universidad de Idaho.





Los investigadores analizaron ocultaciones de radio, realizadas cuando la Voyager 2 envió ondas de radio a través de los anillos para ser detectadas en la Tierra, y ocultaciones estelares, realizadas cuando la nave espacial midió la luz de las estrellas de fondo que brillaban a través de los anillos, lo que ayuda a mostrar la cantidad de material que contienen.



Encontraron que el patrón en los anillos de Urano era similar a las estructuras relacionadas con la luna en los anillos de Saturno llamadas estelas de lunares. Los investigadores estiman que las supuestas lunas en los anillos de Urano tendrían de cuatro a 14 kilómetros de diámetro, tan pequeñas como algunas lunas identificadas de Saturno, pero más pequeñas que cualquiera de las lunas conocidas de Urano.

Las lunas de Urano son especialmente difíciles de detectar porque sus superficies están cubiertas de material oscuro. Todavía no hemos visto las lunas, pero la idea es que el tamaño de las lunas necesarias para hacer estas características es bastante pequeño y podrían haberse pasado por alto fácilmente, dijo Hedman.

Las imágenes de la Voyager no eran lo suficientemente sensibles para ver fácilmente estas lunas, dijo. Hedman dijo que sus hallazgos podrían ayudar a explicar algunas características de los anillos de Urano, que son extrañamente estrechos en comparación con los de Saturno.

Las pequeñas lunas, si existen, pueden estar actuando como lunas pastoras, ayudando a evitar que los anillos se extiendan. Dos de las 27 lunas conocidas de Urano, Ofelia y Cordelia, actúan como pastores del anillo épsilon de Urano. El problema de mantener los anillos estrechos ha existido desde el descubrimiento del sistema de anillos de Urano en 1977 y ha sido trabajado por muchos dinamistas a lo largo de los años, agregó Chancia. La investigación fue publicada en Astronomical Journal.