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Ahora hay un mapa geológico de Titán, la luna de Saturno, y esto es lo que revela

Titán es el único objeto del sistema solar, además de la Tierra, que cuenta con líquidos estables en la superficie, con lagos y mares llenos de metano como características principales en sus regiones polares.

El concepto de un artista visualiza cómo se vería el hielo de hidrocarburos que se forma en un mar de hidrocarburos líquidos de la luna Titán de Saturno en esta imagen de la NASA publicada en 2013. (REUTERS / NASA)

Los científicos revelaron el lunes el primer mapa geológico global de Titán, la luna de Saturno, que incluye vastas llanuras y dunas de material orgánico congelado y lagos de metano líquido, iluminando un mundo exótico considerado un fuerte candidato en la búsqueda de vida más allá de la Tierra.



El mapa se basó en datos de radar, infrarrojos y otros recopilados por la nave espacial Cassini de la NASA, que estudió Saturno y sus lunas de 2004 a 2017. Titán, con un diámetro de 3.200 millas (5.150 km), es la segunda luna más grande del sistema solar detrás. Ganímedes de Júpiter. Es más grande que el planeta Mercurio.

Lo que ha sido revelado



Los materiales orgánicos, compuestos a base de carbono fundamentales para el fomento de los organismos vivos, desempeñan un papel destacado en Titán.



Los orgánicos son muy importantes para la posibilidad de vida en Titán, que muchos de nosotros pensamos que probablemente habría evolucionado en el océano de agua líquida bajo la corteza helada de Titán, dijo la geóloga planetaria Rosaly Lopes del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en California.

Creemos que los materiales orgánicos pueden penetrar hasta el océano de agua líquida y esto puede proporcionar los nutrientes necesarios para la vida, si evolucionó allí, agregó Lopes, quien dirigió la investigación publicada en la revista Nature Astronomy.

El primer mapa geológico global de la luna más grande de Saturno, Titán, basado en imágenes de radar e infrarrojos de la misión Cassini de la NASA, que orbitó Saturno de 2004 a 2017 (NASA / JPL-Caltech / ASU / Handout via REUTERS).

En la Tierra, el agua llueve de las nubes y llena ríos, lagos y océanos. En Titán, las nubes arrojan hidrocarburos como el metano y el etano, que son gases en la Tierra, en forma líquida debido al clima gélido de la Luna.

Las lluvias ocurren en todas partes en Titán, pero las regiones ecuatoriales son más secas que los polos, dijo la coautora del estudio, Anezina Solomonidou, investigadora de la Agencia Espacial Europea.

Las llanuras (que cubren el 65% de la superficie) y las dunas (que cubren el 17% de la superficie) compuestas de trozos congelados de metano y otros hidrocarburos dominan las latitudes medias y las regiones ecuatoriales de Titán, respectivamente.

¿Vida en Titán?

Titán es el único objeto del sistema solar, además de la Tierra, que cuenta con líquidos estables en la superficie, con lagos y mares llenos de metano como características principales en sus regiones polares. Las áreas montañosas y montañosas, que se cree representan porciones expuestas de la corteza de hielo de agua de Titán, representan el 14% de la superficie.

Lo que es realmente divertido de pensar es si hay alguna forma en que esos compuestos orgánicos más complejos puedan descender y mezclarse con el agua en la corteza helada profunda o en el océano subterráneo profundo, dijo el científico del JPL y coautor del estudio Michael Malaska.

El módulo de aterrizaje planeado por la NASA Dragonfly se acerca a un sitio para explorar en la luna de Saturno, Titán, en una ilustración publicada el 27 de junio de 2019 (NASA / JHU-APL a través de REUTERS).

Al notar que en la Tierra hay una bacteria que puede sobrevivir solo con un hidrocarburo llamado acetileno y agua, Malaska preguntó: ¿Podría o algo parecido vivir en Titán en las profundidades de la corteza o el océano, donde las temperaturas son un poco más cálidas?

El mapa fue creado siete años antes de que la agencia espacial de EE. UU. Lanzara su misión Dragonfly para enviar un dron multirrotor para estudiar la química y la idoneidad de Titán para la vida. Está previsto que Dragonfly llegue a Titán en 2034.

No solo es científicamente importante, sino también realmente genial: un dron que vuela en Titán, dijo Lopes. Será realmente emocionante.