Ciencias

New Horizons de la NASA volará por Ultima Thule el día de Año Nuevo

La nave espacial New Horizons de la NASA pasará rápidamente junto al objeto escuálido y helado apodado Ultima Thule (TOO-lee) poco después de la medianoche.

NASA, New Horizons, NASA New Horizons nave espacial, Plutón, Anillos de Plutón, Ultima Thule, New Horizon New Year, noticias científicasLa nave espacial New Horizons de la NASA pasará rápidamente junto al objeto escuálido y helado apodado Ultima Thule (TOO-lee) poco después de la medianoche. (Imagen: AP)

El equipo de la nave espacial que nos trajo primeros planos de Plutón recibirá el año nuevo explorando un mundo aún más distante y misterioso. La nave espacial New Horizons de la NASA pasará rápidamente junto al objeto escuálido y helado apodado Ultima Thule (TOO-lee) poco después de la medianoche.



Mil millones de millas más allá de Plutón y unas asombrosas 4 mil millones de millas de la Tierra (1,6 mil millones de kilómetros y 6,4 mil millones de kilómetros), Ultima Thule será el mundo más lejano jamás explorado por la humanidad. Eso es lo que hace que este objetivo congelado sea tan atractivo; es una reliquia preservada que se remonta al origen de nuestro sistema solar hace 4.500 millones de años. Ninguna nave espacial ha visitado algo tan primitivo.

NASA, New Horizons, NASA New Horizons nave espacial, Plutón, Anillos de Plutón, Ultima Thule, New Horizon New Year, noticias científicasNew Horizons de la NASA sobrevoló Plutón en 2015, proporcionando las primeras vistas de cerca del planeta enano. (Imagen: AP)

¿Qué podría ser más emocionante que eso? dijo el científico del proyecto Hal Weaver de la Universidad Johns Hopkins, parte del equipo de New Horizons.



El científico principal Alan Stern del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado, espera que el encuentro de Año Nuevo sea más riesgoso y más difícil que el encuentro con Plutón: la nave espacial es más vieja, el objetivo es más pequeño, el sobrevuelo está más cerca y la distancia de nosotros es mayor que.



NUEVOS HORIZONTES

La NASA lanzó la nave espacial en 2006; es del tamaño de un piano de media cola. Voló más allá de Plutón en 2015, proporcionando las primeras vistas en primer plano del planeta enano. Con el sobrevuelo tremendamente exitoso detrás de ellos, los planificadores de la misión ganaron una extensión de la NASA y fijaron sus miras en un destino en las profundidades del Cinturón de Kuiper. Tan distante como está, Plutón apenas se encuentra en el Cinturón de Kuiper, la llamada Zona Crepuscular que se extiende más allá de Neptuno. Ultima Thule está en el corazón de Twilight Zone.

ULTIMA THULE

NASA, New Horizons, NASA New Horizons nave espacial, Plutón, Anillos de Plutón, Ultima Thule, New Horizon New Year, noticias científicasTan distante como está, Plutón apenas se encuentra en el Cinturón de Kuiper, la llamada Zona Crepuscular que se extiende más allá de Neptuno. (Imagen: AP)

Este objeto del Cinturón de Kuiper fue descubierto por el Telescopio Espacial Hubble en 2014. Oficialmente conocido como 2014 MU69, recibió el sobrenombre de Ultima Thule en una votación en línea. En la literatura clásica y medieval, Thule era el lugar más distante y septentrional más allá del mundo conocido. Cuando New Horizons vislumbró por primera vez la bola de hielo rocosa en agosto, era solo un punto. Buenas fotografías de primeros planos deben estar disponibles al día siguiente del sobrevuelo.

¿YA LLEGAMOS?

New Horizons hará su aproximación más cercana en las primeras horas del 1 de enero _ 12:33 a.m. EST. La nave espacial se acercará a 3500 kilómetros (2,200 millas) de Ultima Thule, con sus siete instrumentos científicos funcionando a toda máquina. La costa debería estar despejada: los científicos aún tienen que encontrar anillos o lunas a su alrededor que puedan golpear la nave espacial. New Horizons atraviesa el espacio a 50.700 kph (31.500 mph), e incluso algo tan minúsculo como un grano de arroz podría demolerlo. Hay cierto peligro y cierto suspenso, dijo Stern en una reunión de otoño de astrónomos. Tomará alrededor de 10 horas obtener la confirmación de que la nave espacial completó _ y sobrevivió _ al encuentro.

POSIBLEMENTE GEMELOS

Los científicos especulan que Ultima Thule podría ser dos objetos en órbita cercana entre sí. Si es un acto en solitario, es probable que tenga 20 millas (32 kilómetros) de largo como máximo. Imagina una papa al horno. Pepino, lo que sea. Elija su vegetal favorito, dijo la astrónoma Carey Lisse de Johns Hopkins. Incluso podrían ser dos cuerpos conectados por un cuello. Si son gemelos, cada uno podría tener de 9 a 12 millas (15 a 20 kilómetros) de diámetro.

MAPEO DE MISSON

Los científicos mapearán Ultima Thule de todas las formas posibles. Anticipan cráteres de impacto, posiblemente también pozos y sumideros, pero su superficie también podría resultar lisa. En cuanto al color, Ultima Thule debería ser más oscuro que el carbón, quemado por eones de rayos cósmicos, con un tono rojizo. Sin embargo, nada es seguro, incluida su órbita, tan grande que se necesitan casi 300 de nuestros años terrestres para dar la vuelta al sol. Los científicos dicen que saben lo suficiente sobre la órbita para interceptarla.

NASA, New Horizons, NASA New Horizons nave espacial, Plutón, Anillos de Plutón, Ultima Thule, New Horizon New Year, noticias científicasNew Horizons hará su aproximación más cercana en las primeras horas del 1 de enero _ 12:33 a.m. EST. (Imagen: AP)

COMPARANDO FLYBYS

New Horizons se acercará considerablemente más a Ultima Thule que a Plutón: 2220 millas frente a 7770 millas (3500 kilómetros frente a 12 500 kilómetros). Al mismo tiempo, Ultima Thule es 100 veces más pequeño que Plutón y, por lo tanto, más difícil de rastrear, lo que hace que todo sea más desafiante. Los controladores de vuelo del Laboratorio de Física Aplicada de Johns Hopkins en Laurel, Maryland, tardaron 4 {horas, en cada sentido, en recibir un mensaje hacia o desde New Horizons en Plutón. Compare eso con más de seis horas en Ultima Thule.

QUE SIGUE

New Horizons tardará casi dos años en transmitir todos sus datos a Ultima Thule. Un sobrevuelo de un mundo aún más distante podría estar a la vista en la década de 2020, si la NASA aprueba otra extensión de la misión y la nave espacial se mantiene saludable. Como mínimo, New Horizons, de propulsión nuclear, continuará observando objetos desde lejos, mientras se adentra más en el Cinturón de Kuiper. Hay innumerables objetos por ahí esperando ser explorados.