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El sueño de un viajero: los empresarios compiten por desarrollar un automóvil volador

Casi una docena de empresas de todo el mundo están compitiendo por ser las primeras en desarrollar un nuevo tipo de avión que permitirá a los viajeros deslizarse sobre carreteras abarrotadas.

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Incluso antes de que George Jetson fascinara a los niños con su auto volador de dibujos animados, la gente soñaba con volar por encima de la congestión del tráfico. Los inventores y empresarios han intentado durante mucho tiempo y no han logrado hacer realidad el sueño, pero eso puede estar cambiando.



Casi una docena de empresas de todo el mundo, incluidas algunas con grandes recursos como el fabricante de aviones europeo Airbus, están compitiendo por ser las primeras en desarrollar un nuevo tipo de avión que permitirá a los viajeros deslizarse sobre carreteras abarrotadas. Algunos de los aviones en desarrollo son automóviles con alas que se despliegan para volar, pero la mayoría no son automóviles en absoluto. Por lo general, despegan y aterrizan verticalmente como helicópteros. En lugar de un solo rotor principal grande, tienen varios rotores pequeños. Cada rotor funciona con un motor eléctrico de batería en lugar de un motor de pistón de avión convencional.

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No es seguro que los sueños de un coche volador se conviertan en realidad. Hay muchos obstáculos, incluido convencer a los reguladores de que las aeronaves son seguras, descubrir cómo manejar miles de nuevas aeronaves de vuelo bajo sobre ciudades sin colisiones y desarrollar baterías que las mantendrán en el aire el tiempo suficiente para ser útiles.



Pero los emprendedores están avanzando. Ven un vasto mercado potencial para taxis aéreos y aviones pequeños de propiedad personal para transportar personas desde la periferia de las áreas metropolitanas a los centros de las ciudades a medida que las áreas urbanas se vuelven más congestionadas y la gente pasa más tiempo atrapada en el tráfico. Visualizan decenas de miles de taxis voladores para una o dos personas que transportan pasajeros a los tejados de los edificios de oficinas en el centro de las ciudades y otras pistas de aterrizaje durante las horas pico.

En tan solo 10 años, podrían estar en el mercado productos que revolucionen los viajes urbanos para millones de personas, dijo Zach Lovering, líder del proyecto de Airbus para desarrollar un taxi volador autónomo llamado Vahana. El nombre significa la montura o vehículo de una deidad hindú.

Uber publicó un informe de 98 páginas en octubre que presenta el caso comercial de los taxis aéreos, que la compañía ve como el futuro del transporte a pedido. Uber no tiene planes de desarrollar un automóvil volador, pero la red de transporte en línea está asesorando a varias empresas que tienen aviones en proceso.

El papel que queremos desempeñar es como catalizadores para toda la industria, dijo Nikhil Goel, gerente de proyectos de Uber para programas avanzados. Algunos de los aviones son drones que los pasajeros podrán programar para volar con un teléfono inteligente. Otros se operarán desde tierra o desde un centro de comando, y algunos están diseñados para pilotos humanos.

Aún no está claro cuánto costará el avión, aunque es probable que los precios varíen significativamente. Algunas de las aeronaves están diseñadas para ser de propiedad individual, mientras que otras se conciben más para uso comercial. Los diseñadores esperan que si la demanda es alta, los precios puedan mantenerse asequibles mediante economías de producción en masa.

Varios desarrollos recientes podrían hacer posible estos aviones. Los avances en la potencia informática significan que los rotores de los drones multicóptero se pueden ajustar muchas veces por segundo, lo que hace que la aeronave sea fácil de controlar. Los drones también se han beneficiado de los avances en la tecnología de baterías y motores eléctricos. Algunas empresas, como el fabricante chino de drones EHang, están ampliando los drones para que puedan transportar personas.

El fabricante chino de drones EHang está ampliando los drones para que puedan transportar personas. (Fuente: Ehang)

Otro avión en desarrollo, el S2 de Joby Aviation, con sede en Santa Cruz, California, se parece más a un avión convencional, excepto que tiene 12 rotores basculantes distribuidos a lo largo de las alas y la cola. Y algunos, como el Vahana, una cabina montada en un trineo y flanqueada por hélices en la parte delantera y trasera, en realidad no se parecen a ningún avión en los cielos de hoy.

En términos de lo que puede hacer volar de manera confiable, la solución de acceso rápido por la que han pasado los chips (de computadora) recientemente ha literalmente abierto la puerta a un mundo completamente nuevo de posibilidades de máquinas voladoras, dijo Charles Eastlake, un aeronáutico de Embry-Riddle. Catedrático emérito de ingeniería aeroespacial.

Pero también advirtió: Mi mejor suposición de ingeniería es que las personas que realmente utilicen taxis aéreos autónomos en los próximos 10 o 15 años es posible, pero definitivamente no es seguro. Los desafíos son grandes.

La clave para muchos de los diseños será el desarrollo de baterías ligeras de mayor duración. Las baterías disponibles en la actualidad probablemente podrían mantener a un taxi aéreo en el aire entre 15 y 30 minutos antes de que tenga que aterrizar, dijeron los expertos. Dependiendo de qué tan rápido vuele el avión, eso probablemente no sea suficiente para transportar pasajeros entre ciudades cercanas o en áreas metropolitanas, dijeron los expertos.

Otro obstáculo será obtener la certificación de la Administración Federal de Aviación para cualquier tipo de aeronave radicalmente nuevo cuando la aprobación de incluso pequeños cambios en la tecnología de la aviación puede llevar años.

La FAA dijo en un comunicado que está adoptando un enfoque flexible, de mente abierta y basado en el riesgo para los autos voladores. Los funcionarios de la FAA han discutido con varios fabricantes la certificación de aviones que volarán con un piloto al principio y luego se convertirán en un avión de pasajeros autónomo.

El proyecto de Airbus está desarrollando un taxi volador autónomo llamado Vahana (Fuente: Vahana)

Si bien se necesita más investigación para garantizar que las aeronaves autónomas sean seguras, creemos que la tecnología de automatización que ya está siendo prototipada en misiones de aeronaves no tripuladas de bajo riesgo, cuando esté completamente madura, podría tener un efecto positivo en la seguridad de la aviación, dijo la agencia.

Reducir el ruido es otro desafío, ya que los taxis aéreos despegarán y aterrizarán en áreas densamente pobladas. También lo es crear suficientes pistas de aterrizaje para manejar muchos aviones al mismo tiempo. Probablemente también se necesitaría un nuevo sistema de control del tráfico aéreo.

Está bastante claro que el sistema de control de tráfico aéreo existente no escalará al tipo de densidad en altitudes bajas del que habla la gente, dijo John Hansman, profesor del Instituto de Tecnología de Massachusetts que preside el comité asesor de investigación e ingeniería de la FAA.

La NASA está desarrollando un sistema de control de tráfico aéreo para pequeños drones que quizás podría expandirse para incluir autos voladores. No hay duda de que podemos construir el vehículo, dijo Hansman. El gran desafío es si podemos construir un vehículo que pueda operar en los lugares donde la gente quiera usarlo.